Anonim

Raf Guides-forfatter Shafik Meghji satser der få har reist i verden - det kjølige, dramatiske landskapet i Antarktis. Her slutter han seg til en reise for å bli en "innbyggerforsker" for et tre ukers eventyr, og hjelper forskere å lære mer om dette tøffe miljøet under trusselen om klimaendringer ved å samle inn data om alt fra pingvinkolonier til mikroplast.

Midtveis over det hakkete Scotiahavet brøt det ut en heftig debatt på dekk fem av Hebridean Sky. Hvor mye av himmelen var dekket av skyer? Var de cirrus eller cirrostratus? Ugjennomsiktig eller gjennomskinnelig? Etter hvert ble det oppnådd en enighet og guide Sophie Ballagh la inn observasjonene våre i en iPad, sammen med skipets koordinater og bilder. Vi var så fokusert på oppgaven at vi knapt la merke til et isfjell på størrelse med dobbeltdekkerbuss, med de uberegnelige toppene tilsynelatende formet av en surrealistisk, forbi bare noen meter unna.

Antarktis-Elephant-Island

Elephant Island © Shafik Meghji

Kartlegging av skymønstre er en del av et omfattende program for "innbyggervitenskap" som tilbys passasjerer på Polar Latitudes Antarktiske seilaser. På en tre ukers tur til Falklandsøyene, Sør-Georgia og den antarktiske halvøya hjalp jeg til med fugleundersøkelser, havets saltholdighet, temperatur- og mikroplastkontroll, hvalidentifiseringsprosjekter og planteplanktontester. Dataene vi samlet inn blir sendt videre til NASA, Scripps Institution of Oceanography, og andre forskningsinstitusjoner som studerer effekten av klimaendringer på det "hvite kontinentet".

Hva er programmet "innbyggervitenskap"?

"Det koster mye penger for forskere å komme ned for datainnsamling, " sier Bob Gilmore, som tidligere har jobbet for det amerikanske antarktiseprogrammet og nå koordinerer programmet "innbyggervitenskap". "Men turistskip er her nede gjennom sommersesongen, så det var et lyspæreøyeblikk - hvorfor samler vi ikke inn data til forskerne?" Programmet gir også passasjerer en dypere forståelse av Antarktis - og utfordringene kontinentet står overfor. Disse utfordringene viste seg snart på Falklandsøyene, som vi nådde to dager etter å ha seilt fra den argentinske byen Puerto Madryn på Atlanterhavskysten i Patagonia.

Merkelige funn i Falklands

Nesten 500 km øst for Argentina midt i Sør-Atlanteren virker Falklands fjernt, men de kan ikke unnslippe verdens søppel. På Saunders Island, hjem til konge-, rockhopper-, gentoo- og magellansk pingvin-rookeries, ble jeg med Hebridean Sky-historiker Seb Coulthard for å få en strandopprydding. Vi fylte raskt en søppelsekk med plastflasker, revne fiskenett, gamle oppvaskhansker, smuldrende polystyrenblokker og strimler av plast, hverdagslivet ble vasket bort, i noen tilfeller, fra den andre siden av planeten. “Vi har funnet noen rare ting gjennom årene: en bilstøtfanger; et utstoppet pingvinleketøy, sier Seb, mens vi dro søpla tilbake til skipet og passerte en skua som kneblet til en stripe av blå plast.

Isolasjon og dyreliv i Sør-Georgia

Et to-dagers seil sørøstover tok oss til Sør-Georgia, en tydelig vakker, vindblåst øy, hjem til en britisk Antarktisk undersøkelsesbase, et lite museum og postkontor, flere forlatte hvalfangststasjoner og et bemerkelsesverdig utvalg av dyreliv. Vi tilbrakte fire dager på dette britiske oversjøiske territoriet, med høydepunktet St. Andrews Bay, en feiende strand omgitt av snødekte fjell og befolket av korttempede pelsseler, spekkende elefantsel og en 400 000 sterk kongepingvinkoloni. Hvis Falklands var avsidesliggende, var Sør-Georgia positivt isolert. Men omverdenen tar sin toll her også: hver isbre på øya er i retrett.

Antarktis-elefant-sel-St-Andrews-Bay

Elefanten seler og pingviner ved St. Andrews Bay © Shafik Meghji

Seiler inn på den antarktiske halvøya

Da vi reiste sørvestover over Scotiahavet mot den antarktiske halvøya, sparket programmet "innbyggervitenskap" i gir. Ved siden av skyundersøkelser samlet vi sjøvannsprøver og undersøkte albatrossene, bensinene og andre fugler som halet skipet. Under den to dager lange kryssingen ga ekspedisjonsteamet detaljerte orienteringer om biosikkerhet, samt foredrag om Antarktis historie, dyreliv og geologi.

Etter hvert nådde vi Elephant Island, like nord for den antarktiske halvøya. Det var på denne uhyggelig vakre massen av stein og is at mannskapet til Ernest Shackleton ble strandet i fire og en halv måned i 1916 i påvente av redning. Det viste seg stadig flere isfjell når vi fortsatte sørover: det største var rundt 555 kvadratkilometer - omtrent på størrelsen på Isle of Man. Fra 500 meter unna så vi biter kalve i sjøen og sendte opp skyer med isete spray.

På spissen av halvøya dukket Danger Islands ut av tåken. Skjærgården er hjemmet til en "superkoloni" på 1, 5 millioner Adélie-pingviner, men likevel har få reisende eller forskere besøkt dem: "Flere mennesker har klatret Everest enn har sett Danger Islands, " sier ekspedisjonsleder Nate Small, da vi klatret inn i Zodiacs for en nærmere titt. De snødekte åsene var teppebelagte med hundretusener av Adélies, noen hekker, andre kjørte på magen eller sto høflig i kø før de satte seg ut i surfe. Et titalls pastasåler krympet på et isfjell i bil, og sakte drev ut mot havet. Det var en magisk morgen, men bitter kald (–15 ºC), og vi ønsket velkommen til sjansen til å komme tilbake til skipet, tine ut med ingefærte og høre om Bobs mikroplastforsøk.

Antarktis-Adelie-pingvin-koloni

En koloni av Adélie-pingviner på Danger Islands © Shafik Meghji

Senere i seilasen reiste vi rundt Cierva Cove, en bred bukt fylt med miniisfjell. Plutselig sprakk radioene av opphisset skravling: knølhval hadde blitt oppdaget. I det fjerne dukket en ryggfinne kort opp. Minutter senere, mens vi satt i stille forventning, stilte kameraene seg, en pukkelrygg svømte under vår dyrekretsen før, litt mer enn 10 meter unna, og løftet den buede ryggen over vannet. I nærheten løftet en annen det tuberkledekte hodet til himmelen. Tilbake på Hebridean Sky la vi opp bildene våre til crowddsourcing-området Happy Whale, som gjør det mulig for forskere å spore befolkningstørrelser og migrasjonsmønstre.

Første trinn på Antarktis

Mine første fotspor på Antarktis kom på Brown Bluff, en tynn strandstrimmel under et truende klippeoverflate. Tusenvis av Adélie og en håndfull gentoo-pingviner beskyttet eggene sine og engasjerte seg i detaljerte frieriritualer som involverte speiloppførsel og gave til små rullesteiner. Det var lett å miste deg selv i denne aviære såpeoperaen, men jeg dro meg bort for å hjelpe Bob med en pingvinundersøkelse.

Antarktis-Cierva-Cove-dykking-pingviner

Pingviner dykker ned i havet ved Cierva Cove © Shafik Meghji

Vårt siste stopp var Deception Island, en aktiv, smultringformet vulkan med en liten bit hentet ut av den sørøstlige kanten, som lar skip komme inn i den oversvømte kalderaen. Vi vandret gjennom lårdyp snø over et bølgende, annet verdens jordbruk. Bortsett fra de røde jakkene og utsatte klippene av svart stein på kraterranden, var den eneste fargen som var synlig hvit: det føltes som om vi gikk gjennom en kulltegning. Vi avsluttet med et "polært stup" - den raskeste, kaldeste og mest minneverdige svømmeturen i livet mitt.

Fremtiden til Antarktis

Å tilbringe tid i Antarktis er et utrolig privilegium, og når du ser på de blekblå isfjellene, gjennomskinnelige isbreene og høye pingvinkoloniene, er det lett å lure deg selv til å tro at det er et uberørt landskap. Men "innbyggervitenskap" -programmet bidro til å bringe situasjonens usikkerhet hjem: takket være klimaendringene mister planetens siste store villmark 200 milliarder tonn is i året - og tapstakten øker.

Rett før avreise til Ushuaia, hovedstaden i argentinske Tierra del Fuego, uttrykte ornitolog Marty Garwood håp om at passasjerer ville vende hjem som "polare ambassadører". Kontinentet har ingen menneskelig befolkning som kan stå opp for det, sa han, så vi trenger alle å gjøre det.