Anonim

Lukten av vanilje henger tykt i luften over Papantla, en yrende åsby i de jungly nordlige delene av den meksikanske staten Veracruz. Den verdsatte aromatiske har blitt dyrket her siden før kolonistiden, av de samme Totonac-folket som fremdeles bor her, snakker sitt eget språk og praktiserer et merke romersk-katolisisme tilført pre-kristen ritual; besøk i plantesesongen, og du kan se blodet fra ofrede kyllinger spredt på åkrene. Få utenlandske turister kommer til Papantla, men de som gjør det, kommer for å streife rundt i ruinene av en av Mexicos viktigste, men likevel gåtefulle, mesoamerikanske byer: El Tajín.

El-Tajin-Mexico

Ruinene av den mesoamerikanske byen, El Tajín © Daniel Stables

Voladorenes dans

Jeg sitter på en restaurantbalkong med utsikt over Zócalo, Papantlas livlige hovedtorg, og føler meg veldig fornøyd med meg selv etter å ha sett av noen taco al pastor og en flaske med det lokale brygget, Totonaca Pale Ale. Høyttalere som flankerer en enorm scene midt i plazaen spraker ut i livet, spiller bass-tunge mariachi-infunderte pop som pulserer gjennom brystet mitt og sender fugler og hunder spredt i alle retninger. Forberedelsene pågår for Mexicos uavhengighetsdag, som skal feires med litt iver begynnelsen neste kveld.

Men først, og med lydsjekken over, blir jeg behandlet med et av de mest livlige uttrykkene for den mesoamerikanske kulturen som fremdeles overlever i Mexico: Voladorenes (eller flyers på engelsk) tyngdekraften som trosser tyngdekraften. I følge tradisjonen førte en alvorlig tørke i Totonaca til etableringen av denne unike seremonien som ba gudene om å føre regnet og fruktbarheten tilbake til jorda. Fem sterke menn kledd i røde bukser, hvite skjorter og utsmykkede broderte tøyhetter samles på bunnen av en 98 fot høy stang som står foran Papantlas gullkuppelkatedral. Med overraskende smidighet stiger de oppover stangen og knytter fagmessig noen få tau. Mens en av dem sitter på toppen og slår opp en melodi, holder en fløyte i den ene hånden og slår en tromme med den andre, skyter de fire andre seg først mot jorden. Hver av de fire antas å representere de fire punktene på et kompass, samt elementene ild, jord, luft og vann. Mennene stiger ned stolpen som henger ved føttene, snurrer i stadig utvidede sirkler mens tauene løsner, før de rettet seg helt i det siste øyeblikk og landet oppreist som om de nettopp hadde hoppet ut av sengen.

dans av voladores

Dansere som utfører dansen fra voladores

Besøk El Tajín

Tilstrekkelig imponert hagler jeg en taxi og sørger for en annen relikvie fra den før-colombianske meksikanske kulturen, i form av de bemerkelsesverdige ruinene av El Tajín. Når jeg forventer at stedet skal bli overkjørt med besøkende som Palenque eller Chichen Itza, er jeg overrasket - det er ingen rundt. Utenfor inngangen ser jeg en annen volador-stolpe, men som resten av stedet er den øde i dag. Jeg går inn i besøkssenteret og finner tre medarbeidere som sitter rundt, smiler rolig mens en annen av kollegene deres står i midten og danser med en svart Labrador, holder potene i hendene og svinger frem og tilbake. Min overraskelse over dette blir tilsynelatende overgått av deres sjokk for å få en besøkende til å gå gjennom døra, men de river meg muntert av en billett, og jeg satte kursen for å utforske komplekset.

Image

El Tajíns imponerende intakte ruiner er ikke så travelt som Chichen Itza eller Palenque © Daniel Stables

På sitt topp, mellom 800 og 1200 e.Kr., var El Tajín en stor og betydelig by med hjem til anslagsvis 20 000 mennesker. Mer enn halvparten av byen antas å fortsatt ligge under den tykke jungelen som stiger dramatisk rundt. Var det ikke for de pent velstelte gressveiene som forbinder hovedstedene, og det sporadiske diskrete 'Hold av' -skiltet, ville du bli tilgitt for å tro at du selv hadde gjenoppdaget stedet. Etter å ha blitt forlatt mystisk og brått etter en ødeleggende brann rundt 1200 e.Kr., lå byen svelget av jungelen til en spansk tjenestemann ved et uhell kom over den i 1785 mens han søkte etter ulovlige tobakkplantasjer.

Arkitekturen er preget av imponerende trinnpyramider, hvorav mange er bemerkelsesverdig godt bevart - ikke mer enn byens midtpunkt, Pyramid of the Niches. De seks lagene er skåret rundt med firkantede fordypninger - i alt 365, en for hver dag i solkalenderen. Det antas at det kan ha blitt gitt tilbud i dem, nisjene som representerer passasjer til underverdenen der gudene bor.

El-Tajin-Mexico-Pyramid-of-the-nisjer

Pyramid of the Niches, en av de mest bevarte pyramidene i El Tajín © Daniel Stables

Det mesoamerikanske ballspillet

Ingen kan helt være enige om hvem som bygde El Tajín. Totonacene og Huastecs ble en gang betraktet som kandidater, men moderne konsensus plasserer El Tajín som sentrum for sin egen distinkte kultur, lite forstått og kjent ganske enkelt som Classic Veracruz. Disse mysteriene som El Tajín har gitt opp vil appellere til alle som trekkes mot den mer makabre ansiktet til den pre-colombianske kulturen. Hele nettstedet fungerer som et monument for den tilsynelatende besettelse av Klassisk Veracruz med det mesoamerikanske ballspillet, et vilt populært tidsfordriv som kombinerte sport med religiøst ritual og, som det ser ut til, litt menneskelig offer kastet inn for godt mål. Så langt har det blitt gravd ut 17 ballbaner ved El Tajín, langt mer enn på noe annet kjent sted av denne størrelsen. Utsmykkede utskårne bas-relieffer dekker veggene deres, og viser dødsfall som henger ved siden av en nylig halshugget ballspiller; det spekuleres naturlig nok i at hodene ble brukt som baller.

Heldigvis er ikke menneskeoffer lenger på menyen på El Tajín. I stedet tilbyr stedet et fascinerende glimt av en gåtefull eldgammel kultur, og en sjelden mulighet til å besøke et arkeologisk sted som fremdeles stort sett ikke er utgravd. Mer enn noe annet vil den se deg kanalisere din indre Indiana Jones når du tramper mellom dens smuldrende pyramider, med jungelen dampende i bakgrunnen og, hvis du er heldig, knapt en sjel i sikte.